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全世界最有钱的汽车圈大佬,为什么一定要“上天”?_详细解读_最新资讯_热点事件

编者按:本文来自36氪「未来汽车日报」(微信公众号ID:auto-time),作者:李欢欢。

全世界最有钱的汽车圈大佬,为什么一定要“上天”?

来源:SpaceX推特

作者 | 李欢欢

编辑 | 吴岩

18年时间,足以让“钢铁侠”埃隆·马斯克(Elon Musk)实现最疯狂的梦想——飞上天,“以前所未有的视角俯瞰地球”。

这句话是太空探险公司Space Adventures的最新广告语。未来两年,马斯克一手创立的太空探索公司SpaceX将与这家公司合作,将4名私人乘客用“龙飞船”送上太空,他们将以从未有过的方式重新审视人类赖以生存300万年的地球。

在此之前,SpaceX还计划在今年5月7日,运送两名美国航空航天局(NASA)宇航员到国际空间站,这也是“龙飞船”的载人首飞。如果顺利成行,这将是时隔多年,美国宇航员第一次从本土出发,重返太空。

全世界最有钱的汽车圈大佬,为什么一定要“上天”?

龙飞船内部 来源:SpaceX推特

与“国家队”相比,私人火箭制造商SpaceX的发展可以用九死一生来形容。据马斯克回忆,3次失败的发射几乎耗尽Space X所有资金,“我们把最后一点钱押注般投入到第四次发射中,所幸命运眷顾,我们成功了,否则SpaceX面临的就是破产”。

这多少让人有些不解。毕竟,由于特斯拉股价大涨,马斯克的财富在今年增长了超过90亿美元,增幅居全球富豪之首。2月26日,胡润研究院发布《2020胡润全球富豪榜》,马斯克荣登汽车圈首富。

可即使脚踏荆棘而行,马斯克对“上天”事业的执著仍然一如当初。

逃离地球

从一开始,以异想天开著称的马斯克,就没打算留在地球上。

他心里始终萦绕着一个影响人类未来生存的问题——“地球可能会发生人类无法控制的事情,有一些外部力量或者内部事物导致人类文明被毁灭,我们被迫去另外一个星球生活”。

这种“存在的危机感”听上去似乎有些耸人听闻,但并非杞人忧天。

天文学家曾估算过近地天体撞击地球的时间表,发生大陆性灾难的间隔时间是10万年,导致大规模物种灭绝的天体撞击地球间隔时间是1亿年。美国权威学术期刊《科学》也曾发表论文证实“存在着近地天体撞击地球的潜在危险”,“由于大行星的引力摄动,近地天体的轨道容易发生变化”。

从2001年开始,忧患意识超强的马斯克就策划了一个名为“火星绿洲”的项目。他打算在火星上建立一个微型实验温室,里面装有脱水凝胶种子,在火星上尝试种植地球上的农作物,先解决最重要的饮食问题。马斯克畅想,“这将是生命所走过的最远的旅程。”

同一年,他为了实现“火星绿洲”计划两次前往欧洲和俄罗斯购买火箭,却因对方800万美元一枚火箭的报价放弃购买。

返回美国途中,马斯克突然意识到,他可以自己创办一家火箭公司。

他花了好几个月时间,学习《火箭推进原理》《天体动力学基础》《燃气涡轮和火箭推进的空气动力学》等专业书籍,研究航天工业及其背后的物理原理,最终得出结论——购买运载火箭的费用远高于自己搞研发。

SpaceX的早期投资者史蒂夫·朱尔维森(Steve Jurvetson)回忆道,根据马斯克的计算,制造火箭的原材料其实只占当时火箭销售价格的3%,“我们可以将火箭发射价格降低10倍,但仍然可以达到70%的毛利率”。

2002年,马斯克成立了太空探索技术公司SpaceX,决定自己造火箭。他的终极目标,是在火星上建造一座完整的城市,实现火星移民。

九死一生

一开始,马斯克将SpaceX的总部设在加利福尼亚州一个近7000平方米的仓库里,并组建了以火箭工程师汤姆·穆勒(Tom Mueller)为首的技术团队。

这位技术狂人为火箭“诞生”制定了近乎苛刻的时间表。他要求团队花大约10个月时间制造出两台火箭推进器,紧接着3个月内完成火箭机身,将发射台准备完毕。这个激进的计划之下,SpaceX成立仅15个月,便要进行首次发射。

为了向《星球大战》中的宇宙飞船千年隼号致敬,马斯克将SpaceX的第一枚火箭命名为“猎鹰1号”。

然而,欲速则不达。2006年到2008年,猎鹰1号先后经历了3次发射失败。

SpaceX第一次发射就出师不利。一枚铝制的B型螺母被发射地高含盐量的空气腐蚀,出现了松动。这个小小的纰漏导致火箭引擎失火,最终坠落地面。一年后,猎鹰1号再次尝试发射。由于部分剩余的推进燃料来回晃动,引起火箭摆动失控后爆炸。

第三次失败最为致命。这一次发射时,猎鹰1号更换的新引擎突然产生巨大推力,导致一级箭体和二级箭体相撞。由于二级火箭没来得及正常启动,工程师无法确认上一次燃料晃动的问题是否真正得到了解决。

更令人焦虑的是,当时几乎将家财散尽、倾其所有的马斯克,先期投入的1亿美元即将消耗殆尽,剩余的钱只够SpaceX再进行一次发射。如果第四次发射继续失败,“我们就要破产了”。

这一次,SpaceX终于获得了成功。

“死里逃生”的SpaceX渐入佳境,不久后争取到一份NASA为国际空间站签订的补给合约,以16亿美元的价格,为NASA提供12次太空运输服务。

最初SpaceX每次发射火箭的报价约为1.3亿美元,经过不断降低成本,2012年,SpaceX公布的发射价格为5700万美元,而法国商业航空公司Arianespace每次发射的价格高达1.37亿美元。

马斯克的“省钱”计划并未就此止步。从理论上讲,火箭的发射成本里,燃料所需费用很低。猎鹰9号单次发射费用5700万美元,燃料费只有20万美元,如果能回收火箭,无疑将大幅降低成本。

从2012年9月到2013年10月,SpaceX陆续进行了8次火箭回收试验。他们采用“跳跃”的方式发射火箭,升空后一级火箭与二级火箭分离,二级火箭运载着货物继续飞向太空。地面控制中心关闭一级火箭的发动机系统使之下落,以进行垂直状态下的火箭控制与回收。

2015年12月,SpaceX终于成功实现了回收一级火箭,创造了人类发射火箭历史上的第一次回收纪录。

SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)表示,回收后的一级火箭无需经过太多整修,可重复使用,这大约可以降低30%的发射成本。

解锁最后一道关卡

1月19日,在美国肯尼迪航天中心成功发射的猎鹰9号,在升空84秒后突然爆炸,变成一团火球,场面非常“骇人”,围观者却出乎意料地镇静。这是一次载人飞船逃生测试,测试飞船内携带了装备传感器的假人,以测试“逃生系统”能否成功。

火箭爆炸后,搭载的龙飞船展开了减速伞。发射9分钟后,太空舱在距离佛罗里达海岸约20英里的地方成功降落。

这次测试成功的意义,在于SpaceX在通关太空载人飞行的道路上,解锁了最后一道关键关卡。

逃生系统测试之所以如此重要,是因为火箭发射过程充满了危险,其携带燃料占自身总重量的比例高达90%,且燃料极不稳定,稍有疏漏便会导致爆炸等严重后果。因此,设置有效的逃生机制极为重要。

1986年1月28日,美国航天飞机“挑战者号”升空后爆炸,机上7名宇航员全部罹难。这起惨烈的航天事故,被写进了中国的初中课本。

日前,NASA透露,正在加强训练即将参与SpaceX首次载人飞行任务的宇航员,他们的训练时间和预计执行任务时间都比最初计划要长很多。全世界最有钱的汽车圈大佬,为什么一定要“上天”?

龙飞船机组人员与NASA宇航员共同工作 来源:SpaceX推特

SpaceX距离载人飞天,只待时日到来。

成功运送宇航员往返国际空间站后,SpaceX将启动商业载人航天计划,将4位私人乘客送上太空。

不过,在商业航空航天领域,SpaceX并非一家独大。美国航天业巨头波音同样参与了NASA的运送宇航员往返国际空间站项目。2019年11月4日,波音已经先于SpaceX成功完成了逃生测试。

《纽约时报》认为,逃生测试的成功,将吸引更多人前往太空旅行,开启人类在太空自由飞行的新时代。到那时,漂浮在太空中凝望地球,会是一种什么样的体验?

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