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我们一直在说的区块链,到底要怎么用?

编者按:本文来自微信公众号“商业评论精选”(ID:shangyepinglun),作者 泰波·费林(Teppo Felin)卡里姆·拉哈尼(Karim Lakhani),36氪经授权发布。

区块链近来在业界迅速蹿红,伴随着大量炒作。人们普遍期望该技术能够颠覆行业现状,并催生新型企业。

人们对区块链如此趋之若鹜,其中或许确有一定道理,但企业必须专心思考如何运用这些技术来支持自身战略。

如果缺乏这种视角,企业就可能面临风险——大笔投资于某些计划,到头来却不能创造有意义的价值。

然而,企业应当抵御潮流的诱惑,在跟风之前,必须先弄清自己可以运用区块链解决哪些具体问题,以及解决这些问题是为了谁。

区块链技术可以怎样帮助公司触达新客户?它可以怎样提高公司供应链的效率或透明度?最重要的是,区块链技术能让他们做到哪些竞争对手和市场新入者做不到的事?

通过回答诸如此类实用而有针对性的问题,企业便可拨开炒作的迷雾,构建对自身有意义的区块链策略。

首先,了解区块链的基本用途和功能至关重要,而在沸沸扬扬的炒作环境下,人们常被遮蔽了双眼,看不清这些基本功用。

因此,我们在此先对数字分类账(digital ledger)的基本知识加以简略介绍,再讨论公司应如何构建依据自身战略加以独特配置的、功能强大的问题解决程序。

我们一直在说的区块链,到底要怎么用?

01分类账的力量

最简单形式的区块链可以说是古代石板账本的数字化翻版。它们是用以记录和验证交易及合约条款的存储设备——也就是一种数据库。

与其古老的祖先一样,它们可以记录海量的事件信息:谁拥有某项特定资产,谁从谁那里购买了特定产品,或者谁有权做出某种类型的决定,等等。

所有这些信息都可以汇总,从中得出某些洞见,比如交易参与方的商誉如何,或者特定商品供应链的源头在哪里。

区块链之所以拥有如此大的能量,原因就在于其分布式和数字化的特点。区块链上的交易账目无需实际记录在某个地方,任何取得授权者都可以访问整个账本或者其中指定部分。

在各方进行交易的同时,分布式数字账本的副本会即时得到更新,并用高级算法和密码锁将每一笔交易记录保存下来,永远无法抹去。

根据特定区块链的规则,参与方身份要么是可识别的,要么是匿名的。此类账本的去中心化性质意味着各参与方更容易进行互动,并且确信这些互动记录将被完整保存下来。

02区块链可以解决的问题

组织在创建区块链时,需要定义它们要解决哪些具体问题,继而确定区块链应当捕捉哪些交易或互动,以及什么人应当对哪些部分拥有访问权。

我们一直在说的区块链,到底要怎么用?

区块链可以规模化扩展,用以与众多不同的利益相关者(无论是客户、员工、供应商还是其他公司)进行互动。可验证是它的关键优势。

就拿验证个人教育文凭或就业凭证这个看似简单的任务来说,雇主经常遇到的问题是:

任何人都可以在领英平台的个人资料或简历中声称自己在某某大学取得学位,或在某某公司工作过。而区块链身份认证解决方案则可以为相关第三方自动验证这些个人凭证。

区块链可以解决的问题种类繁多,涉及众多行业和背景。我们在此仅探讨一些较常见的实例。

1. 向知识产权人支付费用

电游产业为我们提供了一个有用的观察窗口,让我们看到当利益相关者的问题得到明确界定之后,可以采取哪些行动,然后有针对性地设计区块链来解决这些问题。

电游产业中的利益相关者就是为游戏开发贡献了自身创造力和智慧的人。他们面临的问题就是,整个行业对版税及版权的管理方式繁琐而又过时。

开发一个电子游戏通常涉及游戏制作公司和发行公司、游戏开发公司、游戏机制造商、电脑制造商、手机制造商以及承包人——写手、配音演员、作曲家、音乐人,等等。

例如,创收高达数十亿美元的热门游戏《侠盗猎车手5》(这款游戏2013年~2018年销售总收入达60亿美元)虽然名义上由一家苏格兰小公司Rockstar North出品,事实上却是来自不同公司和子公司的1000多名人员以及众多承包人共同努力的成果。

为协调以上方方面面,公司传统上依靠个性化协议和繁琐的一次性付款方式,向众多合作伙伴支付报酬。版税的采用——以及错综复杂的款项管理和分配——使情况变得越发复杂。

开发人员、演员和其他贡献方对于自己有权获得的版税数额所知甚少。而且,这些钱往往需要几个月或更长时间才能到账。

微软(Microsoft)和安永(ErnstYoung)两家公司仔细考察了上述低效状况,设计出一个区块链来解决相关问题,提高了透明度。

它们创建的知识产权区块链使得公司和个人能够清楚指出、说明并追踪某款电子游戏开发和发行的整个利益相关者网络中数字内容的版权归属。

获得授权的参与者可以运用区块链实时查看版税支付明细以及销售和分销数据。区块链还让参与者能够轻松创建“智能合约”,指定支付比率及其他条款并予以强制执行。

通过此举,以前极为耗费人力、不透明且成本高昂的流程实现了自动化。

2. 建立所有权历史记录

除了解决与知识产权与许可相关的问题之外,区块链还可被用于建立原产地和所有权历史记录。

总部位于伦敦的Everledger公司尝试使用区块链解决这一类问题。Everledger为各种奢侈品提供货源跟踪和验证服务,从而为行业参与者提供新的价值,并让关注商品来源和质量的客户放心。

该公司声称已在区块链中添加了超过100万颗钻石,不仅能追踪它们的原产地,还可以追溯其完整的产销监管链,直到当前的所有权归属。

Everledger希望通过区块链降低珠宝欺诈带来的高额成本(业界在这方面的年均损失达20亿美元以上),使钻石交易变得透明而真实可靠。包括戴比尔斯(De Beers)和周大福在内的多家珠宝公司也开展了类似的工作。

我们一直在说的区块链,到底要怎么用?

3. 提高供应链的效率和透明度

区块链的跟踪溯源能力还可用于解决另一类问题:改善供应链效率低下和缺乏透明度的状况。

沃尔玛(Walmart)就是一个很好的例子。几十年来,沃尔玛的关键竞争优势之一就在于其销售点库存系统,该系统使公司能够实时跟踪销售信息,从而根据本地需求和趋势快速调整产品组合。

而分布式账本可通过记录供应链中原材料和产品的来源,进一步扩大这个优势,还能提高消费品标签的透明度,并且让商家能够更及时、更详细地回答有关可持续性的问题。

沃尔玛已经开始运用区块链来追踪从墨西哥运往美国的芒果,以及在中国的猪肉供应链。

该公司表示,分布式账本技术的采用使得农产品追踪用时从6天缩短到2秒钟,这有助于解决与食品安全、海关和监管备案、自动支付相关的若干问题。

此外,实现对食品来源的自动化、系统化追踪将使沃尔玛有能力快速识别食品疫情(如大肠杆菌污染)的源头,从而降低发生重大危机的可能性。

同样,中国在线零售商京东也尝试用区块链跟踪从澳大利亚到中国的牛肉供应链,以解决食品污染、虚假陈述、品牌损害和产品失窃等诸多问题。

03区块链与公司战略:三个方面的独特性

公司需要了解自己应当怎样以独特的方式配置、设计和运用区块链技术。

有些公司或许抱着徘徊观望的态度,以致落后于人。可以理解,许多管理者担心投资大,收益小。这种担忧很合理。

然而区块链如同互联网技术一样,有望成为塑造未来商业活动方式的基本要素。因此,采取观望态度可能要付出高昂代价。

令人遗憾的是,关于特定公司该如何运用或实施区块链技术,并没有简单的答案可循。

那么,公司管理者应当从何着手呢?依我们之见,认真思考以下三方面的独特性,对于企业制定合适的区块链策略大有助益:

第一,企业自身战略;第二,企业自身具备的能力;第三,能为利益相关者解决哪些问题。这三个方面是相辅相成的,正是在三者的相互作用当中,公司才能创造出超越竞争对手的巨大价值。

首先,一家公司的战略是它关于如何创造和获取价值的独特视角——这种东西是绝对无法外包的。

初创公司需要透彻思考自身战略,确保该战略能够体现它们关于超乎想象的新市场、新产品的信念和假设。

尽管公司可以凭借与其他公司的合作和互动来创造价值,但此类互动也应有独特的组织方式。正是在企业独特性与合作性的连结点上,区块链拥有产生重大价值的潜力。

例如,前文提到的微软与安永联手打造的区块链合作项目可被看作一种有针对性的“开放式创新”形式,它使不同的组织和个人可以在与他人的协作中充分发挥各自的优势。

微软为此合作贡献了大量资源以及游戏行业的既往经验,安永也带来了自己的资源。双方共同努力可以创造出巨大的价值,这是它们各自凭一己之力无法做到的。

我们一直在说的区块链,到底要怎么用?

其次,该战略要和公司独特的能力和资源紧密相关。

老牌企业通常在与供应商、客户和利益相关者的长期互动中,逐渐形成了自身的各种能力。这些能力是小型公司和初创公司难以复制的(尤其是在营销、人力资源和财务等领域)。

面对市场新入者的冲击,老牌企业不必惊慌失措,它们可以重新审视自身现有资源,并寻求途径借助区块链来利用这些资源。了解自身能力对于实施区块链解决方案至关重要。

再者,公司不能只是“购买”技术和技能,更需要带来一些与众不同的东西。

最后,独特性关乎公司试图为客户和其他利益相关者解决什么问题。

在这个领域有许多轻轻松松就能取得的成果,区块链技术也可以较快投入具体实施。公司应当思考的是,该技术将如何为客户或供应商提供更快捷高效的互动,以及如何进一步提高透明度。

企业管理者可以做一个简单的练习:认真列出公司当前正在试图解决的与不同利益相关者有关的问题。

针对每个问题,管理者对前文讨论的区块链的各种功用(记录、跟踪、验证、汇总)同步进行一一探索,看它们可以怎样改善现行实践。

思考各种活动能如何帮助解决客户、员工和供应商的问题,并仔细地逐步分解这些活动,将有助于管理者找到真正能产生价值的区块链解决方案。

区块链概念的热度可能不会很快退去。但企业可以超越盲目跟风的浪潮,花一些时间了解这项技术能做些什么,然后根据自身的独特战略、现有能力以及可以解决的问题,打造一个经过系统化配置的区块链。

作者简介

泰波·费林,牛津大学赛德商学院(Sad Business School, University of Oxford)战略学教授。

卡里姆·拉哈尼,哈佛商学院(Harvard Business School)Charles E. Wilson工商管理教席教授及该学院数字计划创始人之一。

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